RAINBOW FLAT, Australia - De pie en el lodo espeso entre árboles quemados y una losa de concreto donde había estado su casa, Peter Ruprecht admitió que no estaba seguro de cómo o cuándo reconstruir.

Todavía estaba mareado por lo que el clima cada vez más volátil de Australia ya había producido: primero una sequía, luego un devastador incendio forestal, luego un pie de lluvia de una tormenta tropical.

"Es imparable", dijo el Sr. Ruprecht, un ex productor lechero. "Hablamos sobre el calor de la Madre Naturaleza, pero la naturaleza también puede ser cruel, salvaje e implacable".

La temporada de incendios infernales de Australia ha disminuido , pero su gente se enfrenta a más de una crisis. Con las inundaciones destruyendo hogares no muy lejos de donde los infiernos se desataron recientemente, se enfrentan a un ciclo de lo que los científicos llaman "extremos compuestos": un desastre climático que se intensifica al siguiente.

Las temperaturas más cálidas hacen más que secar la tierra. También calientan la atmósfera, lo que significa que las nubes retienen más humedad durante períodos de tiempo más largos. Por lo tanto, las sequías empeoran, dando paso a incendios y luego a lluvias devastadoras que la tierra es demasiado seca para absorber.

Un resultado de ese efecto multiplicador para Australia, un referente mundial de los efectos del cambio climático, es que la reconstrucción después de un desastre se vuelve mucho más complicada. Muchos australianos en zonas de desastre se quejan de que su gobierno, después de descartar el cambio climático durante años , todavía tiene que delinear planes de recuperación que sean claros y que tengan en cuenta las amenazas futuras.

Al mismo tiempo, los costos económicos de un clima cambiante se están disparando. Philip Lowe, el gobernador del Banco de la Reserva de Australia, advirtió recientemente que Australia ya estaba pagando un precio y que solo subiría.

"Abordar el cambio climático no es algo que sea responsabilidad del Banco de la Reserva de Australia, pero lo que sí tenemos que hacer es comprender las implicaciones económicas y financieras del cambio climático", dijo. "Las implicaciones económicas son profundas".

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El turismo ya ha recibido un gran golpe . A largo plazo, Australia debería esperar que la producción agrícola y los valores de las propiedades se vean afectados, según un estudio reciente del Climate Council, un grupo de defensa independiente. Dijo que las pérdidas de propiedad relacionadas con el cambio climático podrían alcanzar 571 mil millones de dólares australianos ($ 384 mil millones) para 2030, y 770 mil millones ($ 510 mil millones) para 2100.

Black Head Beach on the coast of New South Wales north of Sydney, Australia, during a swell caused by a cyclone this month.

La industria de seguros ya está luchando para adaptarse. Las fuertes tormentas del mes pasado provocaron una avalancha de reclamos por daños y dejaron decenas de miles de hogares sin electricidad, lo que llevó a las aseguradoras a declarar una catástrofe por sexta vez en cinco meses. Tales declaraciones, que aceleran los pagos, se han vuelto más frecuentes y más costosas en las últimas décadas.

Ahora, más desastres amenazan con superponerse.

En Conjola Park, al sur de Sydney, donde los incendios durante las vacaciones de Año Nuevo destruyeron 89 casas, el lago se inundó recientemente y causó aún más daños . Arriba y abajo de la costa este de Australia, los árboles muertos por la sequía, carbonizados por las llamas y derribados por tormentas eléctricas han aplastado automóviles y hogares.

Ni las aseguradoras ni los residentes están seguros de qué desastre culpar. Una cosa que está clara es que las crisis de apilamiento ponen a las personas en riesgo y multiplican sus ansiedades.

"No me gusta ir a ninguna parte", dijo Karen Couzins, que vive en Nattai, a unos 95 kilómetros al suroeste de Sydney. La escuela ha sido cancelada debido a las carreteras bloqueadas, y simplemente comprar alimentos se ha vuelto peligroso, dijo.

"Los árboles están cayendo a través de las carreteras por todo el lugar", dijo Couzins. “Acabo de regresar de un viaje por la carretera. Vi un auto con la parte delantera completamente dañada; un árbol cayó sobre su auto ".

Los extremos han sido especialmente severos al norte de Sydney, donde el Sr. Ruprecht y su esposa viven en un cobertizo de metal convertido, por ahora.

Primero vino la sequía, que se prolongó durante años, dejando granjas y bosques polvorientos, marrones y quebradizos. Cuando llegaron los incendios en octubre y noviembre, antes de que el verano comenzara oficialmente, cualquiera que conociera el monte sabía que habría meses de dolor y lucha.

"Era una bomba lista para explotar", dijo Ian McMullen, de 56 años, propietario de madera de tercera generación, quien estima que perdió medio millón de dólares australianos por los incendios.

Estaba sentado en un banco cerca de la costa en Hallidays Point, hablando con un amigo de la infancia, Tim McNamara, dueño de una granja ganadera cercana. Dijeron que habían estado discutiendo el cambio climático incluso antes de que yo llegara, porque no podían evitarlo.

Frente a ellos, enormes olas se levantaban como montañas fangosas, el agua generalmente limpia llena de cenizas y escombros de los incendios. El ciclón Uesi se había debilitado antes de desplazarse hacia el sur, pero su mera aparición apuntaba a otra tendencia climática: la deriva del clima tropical hacia áreas donde no había estado antes.

An area of Conjola Park badly affected by the New Year fire.

En el camino, en una tienda de artistas locales, Jenny Dayment, de 63 años, dijo: "Ciertamente, el cambio está sucediendo a nuestro alrededor". Citó cosas pequeñas, como el aumento de la humedad y los cambios en la población de aves.

Después de tantos años de personas rezando por la lluvia, los aguaceros recientes han sido agridulces, dijo la Sra. Dayment. Incluso cuando volvieron a poner verde el suelo, trajeron la ominosa grieta de la caída de árboles.

"Tal vez recuperemos algo de normalidad en nuestras rutinas diarias", dijo. “Pero la gente va a ser cautelosa por mucho tiempo. No creo que podamos ser lo mismo ”.

La casa de su hija se había quemado hasta los cimientos, dijo. Levantó una foto de lo que quedaba: una chimenea rodeada de un caos arrugado. Su hija no estaba segura de qué hacer a continuación; ella y su esposo estaban pensando en comprar una vivienda temporal para contenedores.

Los Ruprechts tampoco pueden decidir sobre el siguiente paso. Ruprecht dijo que el mayor desafío había sido "la ausencia de estructura en el gobierno".

"La mayoría de los habitantes de los países del primer mundo se consideran bastante resistentes", dijo. "Esto ha probado eso".

Al igual que muchos otros en áreas afectadas por extremos inducidos por el clima, los Ruprechts han escuchado atentamente a los funcionarios federales y locales, pero escuchan señales mixtas. A veces hay indicios de "no reconstruir, es demasiado peligroso"; en otras ocasiones, avanzar rápidamente y mantener la economía en marcha parece ser la prioridad.

"Realmente ha afectado nuestra confianza para reconstruir", dijo Ruprecht. "Sin algún tipo de visión y liderazgo, no estamos muy seguros de qué hacer".

Los científicos dicen que Australia debería haber estado mejor preparada, porque lo que está sucediendo se ha predicho durante mucho tiempo.

En 2015, para tomar un ejemplo entre muchos, la Academia de Ciencias del país declaró que "para Australia, un futuro más cálido probablemente significará que la precipitación extrema es más intensa y más frecuente, intercalada con períodos secos más largos".

"Hemos estado escribiendo sobre el cambio climático como un multiplicador del estrés durante muchos años", dijo Lesley Hughes, científica climática de la Universidad Macquarie en Sydney. "Se ha previsto absolutamente que nuestro clima se está volviendo más variable y más severo".

Lucinda Fischer, de 32 años, hija de los Ruprechts, dijo que el gobierno era "una especie de ciego que guiaba a los ciegos". Dijo que el único camino a seguir es que el público se involucre más y que los funcionarios den un paso atrás y evalúen qué salió mal y qué debe suceder la próxima vez.

"No se trata de si vamos a tener otro desastre", dijo. "Es cuándo y cómo vamos a lidiar con eso".


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