Un brote internacional de un nuevo coronavirus ha matado al menos 132 personas y ha enfermado a más de 6000, según autoridades de China.

El brote comenzó en Wuhan, China, al parecer en un mercado que tenía a la venta aves, mariscos y animales salvajes. Ahora el virus ha aparecido en una decena de otros países entre los que se encuentran Japón, Corea del Sur, Francia, Australia y Estados Unidos. En otros países —y en varios estados de Estados Unidos— se investigan más posibles casos.

Funcionarios en China han cancelado las conexiones de transporte desde y hacia Wuhan y otras ciudades afectadas. En las regiones donde se ha presentado el virus se han suspendido las clases. La venta de paquetes turísticos de China y otros países se ha paralizado. Los principales festivales y atracciones fueron cerrados, al igual que los cines.

Los funcionarios de salud en Estados Unidos están recomendando a los estadounidenses no visitar el área de Wuhan y evitar viajar a cualquier parte de China a menos de que sea necesario. Algunas aerolíneas están disminuyendo el número de vuelos a China por la baja demanda.

En Estados Unidos se han confirmado cinco pacientes: uno en el estado de Washington; otro en Chicago; uno en Arizona y dos en California. Todos los pacientes habían viajado recientemente a China. Más de cien otros pacientes han sido sometidos a pruebas de laboratorio.

Pero aún se desconoce mucho sobre el virus recientemente identificado, incluida la facilidad con la que se transmite y con qué frecuencia causa una enfermedad grave que pueda ser letal. Una de las preguntas más importantes es si el virus puede ser transmitido por pacientes que aún no han mostrado ningún síntoma de la enfermedad. Si ese es el caso —como han dicho las autoridades chinas— el brote será difícil de contener. Esto es lo que hemos aprendido hasta ahora sobre el virus y el brote.

¿Qué es un coronavirus?
Los coronavirus reciben su nombre debido a los picos que sobresalen de sus membranas, que se asemejan a la corona del sol. Pueden infectar tanto a animales como a humanos y causar enfermedades del tracto respiratorio, que van desde el resfriado común hasta afecciones graves como el SARS, que afectó a miles de personas en todo el mundo y mató a casi 800 durante un brote de 2003.

¿Qué tan peligroso es?
Aunque los funcionarios de salud de todo el mundo están preocupados, es difícil precisar la letalidad del nuevo virus. La Organización Mundial de la Salud (OMS) aún no ha declarado el brote como una emergencia global de salud.

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“Cuando surge una nueva enfermedad infecciosa, nos enteramos primero de los casos más graves; esto es, la parte superior de la pirámide”, dijo el doctor William Schaffner, profesor de medicina preventiva y enfermedades infecciosas del Centro Médico de la Universidad de Vanderbilt.

“A medida que avanzan las investigaciones, descubrimos a menudo que hay personas menos infectadas e incluso personas infectadas que no se enferman para nada”.

En comparación, alrededor de 200,000 personas son hospitalizadas con gripe cada año en Estados Unidos y unas 35,000 personas mueren.

Aunque algunos científicos han dicho que el nuevo virus parece ser menos serio que otros coronavirus —como el SARS y el MERS—, no está claro si las autoridades chinas han sido del todo transparentes sobre la cantidad de infecciones y muertes en el país, o incluso si estas cifras se están registrando de manera minuciosa.

“La información que sabemos está cambiando con rapidez”, dijo la doctora Julie Vaishampayan, presidenta del comité de salud pública de la Sociedad de Enfermedades Infecciosas de Estados Unidos. “Cada vez que emerge un nuevo virus, lleva un tiempo conocerlo. Habrá muchos cambios”.

¿Cómo se transmite?
Lo más probable es que el coronavirus de Wuhan sea transmitido a través de estornudos y tos, como sucede con la influenza y otros virus respiratorios, dijo Vaishampayan.

Los científicos están tratando de comprender con cuánta facilidad se transmite el virus. El análisis minucioso de una familia, publicado el viernes en la revista médica The Lancet, sugirió que el virus se transmitió de un familiar enfermo a otros seis, de los cuales solo dos tuvieron contacto con el paciente inicial.

El Centro Chino para el Control y Prevención de Enfermedades analizó 198 casos confirmados en Wuhan. Los investigadores descubrieron que el 22 por ciento de los pacientes habían tenido contacto directo con el mercado de carne y el 32 por ciento estaban en contacto con personas que habían presentado fiebre o enfermedades respiratorias.

Pero aproximadamente la mitad de estas personas no habían estado en el mercado ni habían tenido contacto con nadie que estuviera enfermo. Y, según el informe, dieciséis trabajadores de salud se infectaron mientras cuidaban a los pacientes.

Investigadores del Imperial College London calcularon que en el brote actual, cada persona infectada ha transmitido el virus —en promedio— a otras 2,6 personas. Pero los modelos estadísticos realizados en etapas tan iniciales en un brote con frecuencia resultan estar equivocados.

¿Cuántas personas han sido infectadas y cuántas han muerto?
Se ha informado que alrededor de 6000 personas han sido infectadas y al menos 132 han muerto. La mayoría de las personas infectadas vivía en Wuhan —una ciudad de 11 millones de habitantes en el centro de China— o habían viajado recientemente allí.

Epidemias causadas por otros miembros de la familia viral —el SARS y el MERS—, han registrado altas tasas de mortalidad: 10 por ciento para el SARS y aproximadamente el 35 por ciento para el MERS.

La influenza provoca la muerte de más personas cada año, pero su tasa de mortalidad es de solo el 0,1 por ciento. El número de muertes es alto porque muchas personas se infectan. La tasa de mortalidad de la gripe española, que generó una pandemia en 1918, fue de alrededor del 2 por ciento.

Las epidemias de coronavirus tienen el potencial de causar consecuencias graves, por lo que las autoridades de salud siempre se apresuran a erradicarlas.

Aunque es muy pronto para saber la tasa de mortalidad del nuevo virus, la OMS dio a conocer que la mayoría de los pacientes presentan una enfermedad leve, pero que se estima que el 20 por ciento desarrolla una enfermedad más seria, que incluye neumonía e insuficiencia respiratoria, factores que pueden ser mortales.

Una preocupación crucial es que tanto con el SARS como con el MERS, algunos pacientes se convirtieron inexplicablemente en “supercontagiadores” e infectaron a un gran número de personas. En un hospital en Seúl, la capital de Corea del Sur, un hombre infectado con MERS transmitió el virus a 82 pacientes en 2015.

¿Dónde comenzó el nuevo brote de coronavirus?
The New York Times informó el 8 de enero que unos investigadores chinos identificaron un nuevo coronavirus como el patógeno detrás de una misteriosa enfermedad que infectó a 59 personas en Wuhan.

Los casos estaban vinculados a trabajadores en un mercado que vendía peces vivos, animales y aves. El mercado después fue cerrado y desinfectado.

¿Hay algún tratamiento disponible?
El tratamiento principal es la atención continua, asegurarse de que el paciente reciba suficiente oxígeno y, si es necesario, usar un ventilador para llevar aire a los pulmones, dijo la doctora Vaishampayan. Los pacientes deben descansar y beber muchos líquidos “mientras el sistema inmunitario hace su trabajo y se cura solo”, aseguró.

No se han aprobado medicamentos para ninguna enfermedad relacionada con algún coronavirus, incluido el coronavirus de Wuhan, aunque un medicamento antiviral llamado Remdesivir parece ser efectivo en animales. Los funcionarios chinos están experimentando con al menos otro medicamento del VIH para tratar la infección.

Los científicos identificaron con rapidez el virus y funcionarios de los Institutos Nacionales de la Salud —un grupo de organismos de investigación del gobierno de Estados Unidos— han dicho que los avances tecnológicos podrían permitir que se pruebe una vacuna contra el coronavirus de Wuhan en tres meses.

¿Cuál es el origen del brote?
Los animales son la fuente primaria más probable del brote, pero no queda claro qué animales. También se cree que brotes anteriores de enfermedades similares, incluido el SARS, surgieron de los mercados de animales vivos. Otro coronavirus, conocido como MERS, lo transmiten los camellos a los humanos.

Aunque se pensaba que los primeros pacientes del coronavirus de Wuhan se habían infectado en un mercado, la enfermedad también se puede transmitir de persona a persona. Un número cada vez mayor de personas —incluidos los médicos que atienden a los pacientes— se han infectado. Eso hace que el virus sea más difícil de contener.

¿Qué están haciendo las autoridades de salud para contener el virus?
Las autoridades de China han cerrado las vías de transporte desde y dentro de Wuhan y otras ciudades afectadas que comprenden a unas 50 millones de personas. Los servicios de autobuses y los viajes al extranjero se han reducido. El gobierno está construyendo dos nuevos hospitales —que estarán listos en dos semanas aproximadamente— para atender a pacientes con coronavirus.

En Wuhan se prohibieron las reuniones públicas grandes y los eventos masivos, y el gobierno anunció que todos los residentes debían usar máscaras en público para ayudar a prevenir la propagación de la enfermedad. Las salas de cine están cerradas en gran parte del país.

Los gobiernos de todo el mundo han estado examinando en sus puertos de entrada a los pasajeros que llegan de Wuhan y Estados Unidos está ampliando su inspección de pasajeros procedentes de China a veinte aeropuertos.

El gobierno chino y la OMS han acordado el ingreso al país a grupos internacionales de científicos para ayudar a evaluar y contener el brote.

¿Cuáles son los síntomas de la infección?
Los síntomas de infección incluyen fiebre alta y dificultad para respirar. La enfermedad causa lesiones pulmonares y neumonía. Los casos más leves pueden parecerse a la gripe o un resfriado, lo que hace más difícil la detección. Se cree que el periodo de incubación —desde la exposición al virus hasta la aparición de síntomas— es de alrededor de dos semanas

Recientemente, las autoridades chinas dijeron que habían visto casos que no cumplían con la descripción hasta entonces habitual. En estos pacientes, los primeros síntomas fueron gastrointestinales, incluida la diarrea.

Ma Xiaowei, quien encabeza la comisión de salud de China, afirmó que las personas infectadas podrían transmitir el virus incluso si no presentaban síntomas. La declaración dejó perplejos a los especialistas en Estados Unidos, que quieren ver la evidencia científica para poder analizarla.


Credit...Darley Shen/Reuters

Voy a viajar a China. ¿Cómo puedo protegerme?

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de Estados Unidos (CDC, por su sigla en inglés) han aconsejado cancelar todos los viajes no esenciales a China. Las personas que no pueden cancelar sus viajes deben tener mayores precauciones, instaron las CDC: tienen que evitar el contacto con cualquier persona enferma, con cualquier animal y no ir a los mercados en los que se venden animales.
Las personas mayores o con algún problema de salud previo deben consultar con un profesional de la salud antes de viajar al país.
El doctor Schaffner dijo que los viajeros a China deberían practicar “buena higiene de manos” —lavarse las manos con frecuencia y evitar tocarse la cara— e intentar alejarse de cualquier persona que tosa o estornude.
Los visitantes deben estar atentos a su salud cuando salgan de China. Si empiezan a tener tos o fiebre, deben llamar a profesionales de la salud antes de regresar a su país, para que puedan prepararse y tomar medidas de protección.
¿Debo usar una máscara?

Los expertos dicen que si tienes una infección respiratoria, usar una máscara ayuda a proteger a las personas que te rodean al reducir el riesgo de propagación de la infección. El uso de máscaras quirúrgicas puede protegerte de una infección en una multitud si hay un brote, pero, muchas veces, las máscaras no están lo suficientemente ajustadas como para filtrar todo el aire.
Los especialistas dicen que es mejor lavarse las manos con frecuencia durante todo el día.
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