Durante gran parte de la prehistoria humana, personas de todo el mundo practicaron la trepanación: un procedimiento quirúrgico tosco que consiste en formar un agujero en el cráneo de una persona viva perforando, cortando o raspando capas de hueso con un instrumento afilado.

Hasta la fecha, miles de cráneos con signos de trepanación han sido desenterrados en sitios arqueológicos en todo el mundo.

Pero a pesar de su aparente importancia, los científicos aún no están completamente de acuerdo sobre por qué nuestros antepasados ​​realizaron trepanación.

Los relatos antropológicos de las trepanaciones del siglo XX en África y Polinesia sugieren que, al menos en estos casos, la trepanación se realizó para tratar el dolor, por ejemplo, el dolor causado por un traumatismo craneal o una enfermedad neurológica.

La trepanación también puede haber tenido un propósito similar en la prehistoria. Muchos cráneos trepanados muestran signos de lesiones craneales o enfermedades neurológicas, a menudo en la misma región del cráneo donde se hizo el agujero de trepanación.

Pero además de ser utilizados para tratar afecciones médicas, los investigadores han sospechado durante mucho tiempo que los humanos antiguos realizaron trepanación por una razón muy diferente: el ritual.

La evidencia clara más temprana de trepanación data de hace aproximadamente 7,000 años. Se practicaba en lugares tan diversos como la antigua Grecia, América del Norte y del Sur, África, Polinesia y el Lejano Oriente. La gente probablemente desarrolló la práctica de forma independiente en varios lugares.

La trepanación había sido abandonada por la mayoría de las culturas a fines de la Edad Media, pero la práctica todavía se llevaba a cabo en algunas partes aisladas de África y Polinesia hasta principios del siglo XX.

Desde que se publicaron los primeros estudios científicos sobre trepanación en el siglo XIX, los estudiosos han continuado argumentando que los humanos antiguos a veces realizaban trepanación para permitir el paso de espíritus dentro o fuera del cuerpo, o como parte de un rito de iniciación.

Sin embargo, es difícil encontrar evidencia convincente. Es casi imposible descartar por completo la posibilidad de que se realice una trepanación por razones médicas, porque algunas afecciones cerebrales no dejan rastro en el cráneo.

Sin embargo, en un pequeño rincón de Rusia, los arqueólogos han encontrado algunas de las mejores pruebas de trepanación ritual jamás descubiertas.
La historia comienza en 1997. Los arqueólogos estaban excavando un sitio de entierro prehistórico cerca de la ciudad de Rostov-on-Don, en el extremo sur de Rusia, cerca del extremo norte del Mar Negro.

El sitio contenía los restos esqueléticos de 35 humanos, distribuidos entre 20 tumbas separadas. Basado en el estilo de los entierros, los arqueólogos sabían que databan entre aproximadamente 5,000 y 3,000 AC, un período conocido como el Calcolítico o "Edad del Cobre".

Una de las tumbas contenía los esqueletos de cinco adultos, dos mujeres y tres hombres, junto con un bebé de entre uno y dos años y una niña de mediana edad.

Encontrar múltiples esqueletos en la misma tumba prehistórica no es particularmente inusual. Pero lo que se les había hecho a sus cráneos era: las dos mujeres, dos de los hombres y la adolescente habían sido trepanados.

Cada una de sus calaveras contenía un solo agujero, de varios centímetros de ancho y de forma aproximadamente elipsoidal, con signos de raspado alrededor de los bordes. El cráneo del tercer hombre contenía una depresión que también mostraba evidencia de haber sido tallado, pero no un agujero real. Solo el cráneo del bebé estaba intacto.

El trabajo de analizar el contenido de la tumba recayó en Elena Batieva , una antropóloga que ahora trabaja en la Universidad Federal del Sur en Rostov-on-Don, Rusia. Inmediatamente reconoció los agujeros como trepanaciones, y pronto se dio cuenta de que estas trepanaciones eran inusuales.

Todos habían sido hechos casi exactamente en el mismo lugar: un punto en el cráneo llamado "obelion". El obelion está en la parte superior del cráneo y hacia la parte posterior, más o menos donde se puede juntar una coleta alta.

Abrir el cráneo en este lugar habría arriesgado una gran hemorragia y muerte

Menos del 1% de todas las trepanaciones registradas se encuentran por encima del punto de obelión. Además, Batieva sabía que tales trepanaciones eran aún menos comunes en la antigua Rusia. Por lo que ella sabía en ese momento, solo había otro caso registrado de trepanación de un obelion: un cráneo desenterrado en 1974 en un sitio arqueológico notablemente cercano al que estaba excavando.

Claramente, encontrar una trepanación de obeliones es notable. Pero Batieva estaba mirando a cinco, todos ellos enterrados en la misma tumba. Esto fue, y es, sin precedentes.

Hay una buena razón por la cual la trepanación con obelion es poco común: es muy peligrosa.

El punto de obelión se encuentra directamente sobre el seno sagital superior, donde la sangre del cerebro se acumula antes de fluir hacia las principales venas salientes del cerebro. Abrir el cráneo en este lugar habría arriesgado una gran hemorragia y muerte.

Esto sugiere que los habitantes de la Edad del Cobre de Rusia deben haber tenido buenas razones para realizar tales procedimientos de trepanación. Sin embargo, ninguno de los cráneos mostró signos de haber sufrido ninguna lesión o enfermedad, antes o después de la trepanación.

Entre los 137 cráneos, encontraron nueve con agujeros visibles.

En otras palabras, parecía que todas estas personas estaban trepadas mientras estaban completamente sanas. ¿Fue su trepanación evidencia de algún tipo de ritual?

Era una posibilidad intrigante. Sin embargo, Batieva tuvo que abandonar el camino. Tenía muchos más esqueletos para analizar de todo el sur de Rusia, y no podía permitirse el lujo de desviarse por unos pocos cráneos, por enigmáticos que fueran.

Antes de darse por vencida, Batieva decidió buscar en los registros arqueológicos inéditos de Rusia, en caso de que se descubrieran más extrañas extracciones de obeliones pero no se informaran.

Sorprendentemente, ella recibió dos golpes. Los cráneos de dos mujeres jóvenes con trepanaciones de obelion habían sido descubiertas años antes: una en 1980 y otra en 1992. Cada una había sido desenterrada a menos de 50 km de Rostov-on-Don, y ninguna mostraba signos de haber sido trepanned por una razón médica.

Esto le dio a Batieva un gran total de ocho cráneos inusuales, todos agrupados en una pequeña región del sur de Rusia y potencialmente todos de aproximadamente la misma edad. Una década después, salieron a la luz aún más.

En 2011, un equipo internacional de arqueólogos estaba analizando 137 esqueletos humanos. Recientemente fueron excavados en tres sitios de entierro separados de la Edad del Cobre a unos 500 kilómetros (310 millas) al sudeste de Rostov-on-Don, en la región de Stavropol Krai de Rusia, cerca de la frontera moderna con Georgia.

Los arqueólogos no se habían propuesto descubrir trepanaciones. Estaban allí para aprender sobre la salud general de los habitantes prehistóricos de la región. Pero entre los 137 cráneos, encontraron nueve con agujeros visibles.

El sur de Rusia puede haber sido un centro de trepanación ritual

Cinco de ellos fueron ejemplos estándar de trepanación. Los agujeros se hicieron en una variedad de ubicaciones diferentes alrededor del frente y el costado del cráneo, y todos los cráneos mostraron signos de haber sufrido un trauma físico, lo que sugiere que las trepanaciones se realizaron para tratar los efectos de las lesiones.

Pero ninguno de los otros cuatro cráneos trepanados mostró signos de daño o enfermedad. Además, los cuatro habían sido trepanados exactamente por encima del punto de obelión.

Por casualidad, una de las investigadoras, Julia Gresky , antropóloga del Instituto Arqueológico Alemán (DAI), ya había leído el artículo de Batieva que describía las trepaciones inusuales de la región de Rostov-on-Don.

Ahora Gresky, Batieva y otros arqueólogos se han unido para describir las 12 trepanaciones de obeliones del sur de Rusia. Su estudio fue publicado en abril de 2016 en el American Journal of Physical Anthropology .

Los 12 cráneos habrían sido descubrimientos notables dondequiera que se hubieran encontrado. Pero el hecho de que todos fueron descubiertos en el mismo pequeño rincón de Rusia significaba que parecía probable una conexión. Si no hubiera un vínculo, las probabilidades de que un lote de trepanaciones tan raras apareciera exclusivamente en el sur de Rusia habrían sido extremadamente bajas.

Gresky, Bateiva y sus colegas sostienen que, si bien esta idea es difícil de demostrar, la agrupación de estas trepanaciones inusuales sugiere que el sur de Rusia puede haber sido un centro para la trepanación ritual.

Los dueños de los otros cráneos parecen haber sobrevivido a sus operaciones.

Maria Mednikova de la Academia de Ciencias de Rusia en Moscú es experta en trepanación rusa. Ella cree que las trepanaciones en áreas específicas y peligrosas del cráneo pueden haberse realizado para lograr "transformaciones" de algún tipo. Ella sugiere que, al hacer trepanos en estos lugares, las personas pensaron que podían adquirir habilidades únicas que los miembros comunes de la sociedad no tenían.

Solo podemos especular por qué estas 12 personas aparentemente sanas fueron trepadas de una manera tan inusual y peligrosa. Pero gracias a los agujeros de trepanación en sí, podemos inferir una cantidad sorprendente sobre el destino de las personas después de recibir su trepanación.

Uno de los 12 cráneos pertenecía a una mujer menor de 25 años, que había sido enterrada en uno de los sitios cerca de Rostov-on-Don. No mostró signos de curación, lo que sugiere que ella murió durante su trepanación o poco después.

Sin embargo, los dueños de los otros cráneos parecen haber sobrevivido a sus operaciones. Sus cráneos mostraron cicatrización ósea alrededor de los bordes de los agujeros de trepanación, aunque el hueso nunca volvió a crecer por completo sobre los agujeros.
Tres de los 12 cráneos mostraron solo leves signos de curación alrededor del agujero de trepanación, lo que sugiere que sus dueños solo sobrevivieron entre dos y ocho semanas después de la operación. Dos de estos individuos eran mujeres entre 20 y 35 años de edad. El tercero era una persona mayor entre 50 y 70 años, cuyo sexo no se pudo determinar.

Los otros ocho cráneos mostraron una curación más avanzada. Según lo que sabemos sobre la curación ósea en la actualidad, estas personas probablemente sobrevivieron al menos cuatro años después de sus operaciones.

Parecía como si todas estas personas estuvieran trepadas mientras estaban completamente sanas

Estos ocho sobrevivientes incluyeron a las cinco personas de la fosa común cerca de Rostov-on-Don, cuyos cráneos extrañamente trepanos atrajeron por primera vez la atención de Batieva hace casi 20 años.

Los dos hombres, dos mujeres y una niña adolescente habían sobrevivido con sus agujeros de obelion durante años. La niña, que según su esqueleto tenía entre 14 y 16 años, debe haber estado trepanada cuando no tenía más de 12 años y posiblemente mucho más joven.

Todavía es posible que estas 12 personas sufrieran enfermedades o lesiones en la cabeza. En ese caso, la operación de trepanning puede haber funcionado para al menos ocho de ellos.

Pero también es posible que Batieva y sus colegas tengan razón, y estas personas fueron trepadas con un propósito ritual. Si eso es cierto, solo podemos adivinar qué beneficios recibieron, o creyeron haber recibido, durante el resto de sus vidas.

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